Cassini a tiré sa révérence après 13 ans d’exploration de Saturne

Le dernier signal a été capté par le centre de contrôle du Jet Propulsion Laboratory (JPL) à Pasadena en Californie, via des antennes en Australie, comme prévu à 11H55 GMT, soit 83 minutes après son émission, le temps mis par les ondes radio pour parcourir la distance entre Saturne et la Terre.

« Le signal a été perdu…c’est la fin du vaisseau spatial », a dit un des ingénieurs du centre de contrôle, selon les images de la Nasa retransmises en direct.

« J’espère que vous êtes tous très fiers de cet extraordinaire accomplissement, félicitations à tous pour cette mission incroyable », a ensuite déclaré Earl Maize, le responsable de la mission Cassini en s’adressant à toute son équipe. Tout le monde a ensuite applaudi.

Le vaisseau de 2,5 tonnes, lancé en 1997 et qui a commencé à explorer Saturne et 19 de ses lunes en 2004, a perdu le contact avec la Terre deux minutes après le début de son plongeon à une vitesse de 113.000 km/h à une altitude de 1.510 kilomètres au-dessus de la couche nuageuse de Saturne, selon la Nasa.

Dix de ses instruments ont normalement fonctionné jusqu’au dernier moment, dont le spectromètre destiné à analyser l’atmosphère.

La sonde a transmis des données durant sa descente, ce qui est sans précédent concernant Saturne. Ces informations précieuses devraient aider à comprendre la formation et l’évolution de la planète gazeuse, espèrent les scientifiques.

Jeudi, d’autres instruments avaient effectué des observations des aurores boréales et des tourbillons aux pôles de Saturne.

Cassini avait amorcé son ultime descente à 07H14 GMT pour entrer un peu plus tard dans l’atmosphère de Saturne à une altitude d’environ 1.915 km.

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